Sau khi VCK EURO mở rộng số đội tham gia, vòng loại trở nên quá dễ dàng với các đội bóng lớn, nhưng với World Cup, khi số suất của châu Âu vẫn được giữ nguyên, vòng loại sẽ hứa hẹn rất nhiều kịch tính.

TBN gặp lại Italy ở vòng loại khu vực châu Âu

Bảng của Anh có thật sự dễ?

Lần gần nhất ĐT Anh tham dự lễ bốc thăm cho một giải đấu lớn, VCK World Cup 2014, Chủ tịch LĐBĐ nước này Greg Dyke đã làm động tác đưa tay cứa cổ sau khi biết Tam sư ở cùng bảng với Italy, Chile và Costa Rica. Nhưng lần này, Dyke đã có thể xoa tay hài lòng khi Anh rơi vào một bảng khá nhẹ, dù cũng có một đối thủ quan trọng để họ phải nỗ lực, Scotland.

Những đội bóng còn lại trong bảng F của họ là Lithuania, Malta, Slovenia và Slovakia. Trong khi một vài chuyến làm khách có thể rủi ro, trừ khi có bất ngờ thật lớn, việc giành ngôi đầu bảng là trong tầm tay Tam sư. Tuy nhiên, đó chưa chắc là điều tốt. Trong những vòng loại gần đây, tuyển Anh thường giành quyền đi tiếp, nhưng nếu vòng loại không gặp những đối thủ đủ mạnh, họ có khuynh hướng thiếu sẵn sàng cho VCK và thường gây thất vọng trong các trận cầu quan trọng thật sự.

Hà Lan có thể gặp rắc rối

Trong số những đội bóng lớn, Hà Lan gặp nhiều rủi ro nhất. Tất nhiên, nhiều vấn đề của họ là hậu quả trực tiếp từ nhiệm kỳ thứ 2 ngắn ngủi với Guus Hiddink. HLV này đã từ chức sau không đầy một năm dẫn dắt đội bóng áo Da cam hồi tháng 6 vừa rồi. Những trục trặc đó có thể đã được sửa chữa vào lúc vòng loại World Cup 2018 bắt đầu, nhưng đội bóng còn rất trẻ này của HLV Danny Blind vẫn còn rất nhiều việc phải làm và đứng trước nguy cơ tiềm tàng không tới được World Cup.

Họ sẽ nằm trong bảng A tử thần với Pháp, Thụy Điển, Bulgaria, Belarus và Luxembourg. Trừ Luxembourg, các đội khác đều có thể đánh bại Hà Lan. Trong trận đối đầu Hà Lan-Pháp gần nhất, đội bóng của Blind cũng đã thua trận 0-2 (giao hữu tháng 3 vừa rồi). Kết quả đó sẽ không có ý nghĩa lớn vào mùa Thu 2016 khi họ tái đấu trong cuộc đọ sức có thể là chung kết bảng, nhưng Hà Lan chắc chắn phải nỗ lực nhiều hơn hiện giờ để vượt qua bảng đấu này.

TBN gặp lại Italy

Pháp-Hà Lan là một trận cầu tâm điểm ở khu vực châu Âu, nhưng để chọn ra cuộc đọ sức thượng đỉnh, thì phải là ở bảng G, nơi 2 đội vào chung kết EURO 2012 TBN và Italy gặp nhau. Cả hai đều đang trong quá trình chuyển giao ở nhiều mức độ, và cũng không có gì ngạc nhiên nếu cả hai đội có những HLV khác vào lúc vòng loại World Cup 2018 khởi tranh (hiện giờ là Vicente del Bosque và Antonio Conte).

Với việc những đội còn lại trong bảng đấu, Albania, Israel, Macedonia và Liechtenstein, khó có khả năng gây bất ngờ, TBN-Italy cũng có thể là cuộc chiến phân định ngôi nhất-nhì ở bảng này.

Vòng loại sẽ hấp dẫn hơn với thể thức thi đấu hiện giờ, so với vòng loại EURO 2016 hay 2020 chẳng hạn, khi một đội bóng lớn có thể thua 2-3 trận mà vẫn còn nguyên cơ hội đi tiếp bởi ngay cả đội hạng 3 cũng có hy vọng giành vé vớt. Còn với World Cup, ở châu Âu ngay cả khi một đội về nhì, họ cũng sẽ phải đối mặt loạt play-off đầy rủi ro. Tức là ngay cả TBN và Italy, dù rơi vào bảng dễ, vẫn phải nỗ lực hết mình trong từng trận một.

Nhưng đổi lại, nếu chúng ta không may, World Cup có thể vắng mặt TBN hoặc Italy.

Bảng khó nhất

Bảng A của Hà Lan gồm nhiều tên tuổi lớn, xứng danh với bảng tử thần, nhưng có lẽ vẫn chưa phải là bảng khó nhất. Bảng I cũng xứng đáng được đề cử cho danh hiệu không chính thức đó. Cả 5 đội trong bảng, Phần Lan, Croatia, Iceland, Ukraine và Thổ Nhĩ Kỳ, đều có cơ hội ngang ngửa để giành vé đi tiếp. Phải nói là các đội thuộc nhóm 1 hẳn đã vui mừng vì không thấy các cái tên ở bảng I xuất hiện trong bảng đấu của họ.

Kết quả phân bảng và thể thức

Vòng loại World Cup 2018 khu vực châu Âu gồm 9 bảng đấu và một vòng play-off, diễn ra từ 4/9/2016 tới 14/11/2017. 9 đội đầu bảng giành vé đi thẳng tới Nga. Đội nhì bảng có thành tích đối đầu tổng cộng với các đội hạng nhất, ba, tư và năm trong bảng đấu thấp nhất bị loại (do các bảng có số đội không đồng đều, 5 hoặc 6 đội). 8 đội nhì bảng có thành tích tốt hơn sẽ chia làm 4 cặp đấu loại giành 4 vé còn lại. Nga là một thành viên của LĐBĐ châu Âu và nghiễm nhiên dự giải với tư cách chủ nhà.

Kết quả bốc thăm cụ thể

Bảng A: Hà Lan, Pháp, Thụy Điển, Bulgaria, Belarus, Luxembourg

Bảng B: BĐN, Thụy Sĩ, Hungary, Đảo Faroe, Latvia, Andorra

Bảng C: Đức, Cộng hòa Czech, Bắc Ireland, Na Uy, Azerbaijan, San Marino

Bảng D: Wales, Áo, Serbia, Cộng hòa Ireland, Moldova, Gruzia

Bảng E: Romania, Đan Mạch, Ba Lan, Montenegro, Armenia, Kazakhstan

Bảng F: Anh, Slovakia, Scotland, Slovenia, Lithuania, Malta

Bảng G: TBN, Italy, Albania, Israel, Macedonia, Liechtenstein

Bảng H: Bỉ, Bosnia-Herzegovina, Hy Lạp, Estonia, Cyprus

Bảng I: Croatia, Iceland, Ukraine, TNK, Phần Lan

Trần Trọng
Thể thao & Văn hóa