Với Rafael Nadal, Monte Carlo là vùng đất của phước lành. Nơi đây không chỉ lưu giữ cho anh những ký ức ngọt ngào mà là nơi để anh tựa lưng vào, hồi phục và gượng dậy sau những đắng cay trong cuộc đời, trong sự nghiệp.

Trước mùa giải sân đất nện 2011, Monte Carlo sẽ lại hiện diện như một bước đệm để Nadal tìm lại bản năng chiến thắng khi xưa, để tìm lại sự… “hung hãn” thường thấy của mình trên mặt sân đất nện và để anh đáp trả lại mạnh mẽ sự khiêu chiến của Novak Djokovic trong suốt 6 tháng qua… Nadal đã đến Monte Carlo Masters 2011 trong tình trạng khá giống với khi anh bước đến với Monte Carlo 2010. Cách đây 1 năm, Nadal đã đến Monaco sau 11 tháng trắng tay danh hiệu và bị dư luận cả thế giới hoài nghi về thời thế của mình. Còn ở thời điểm hiện nay, Nadal cũng đã trải qua 6 tháng trắng tay danh hiệu, trong đó, anh đã để thua ở cả 3 trận chung kết liên tiếp (chung kết ATP World Tour Finals 2010 - thua Roger Federer, chung kết Indian Wells và Key Biscayne 2011 - đều thua Djokovic). Tất nhiên, ngay vào lúc này, vẫn chưa có ai dám hoài nghi Nadal như ở… “cùng kỳ hồi năm ngoái”. Nhưng Nadal cần phải gượng dậy, cần phải trả lời cho mọi thách thức và chỉ có ở Monte Carlo Masters 2011, nơi không có sự hiện diện của tay vợt hạng 2 thế giới người Serbia, mới là nơi có thể mang lại một cú hích đáng kể để giúp cho tay vợt số 1 thế giới người Tây Ban Nha tìm lại thói quen “chinh phạt” của mình. Nadal nhớ lại và suy nghĩ: “Đăng quang ngôi vô địch ở Monte Carlo 2010 - mà không đánh mất một ván đấu nào - chính là thời điểm bước ngoặt với sự nghiệp của tôi trong mùa giải năm ngoái. Tuy nhiên, rất khó để tôi có thể tái lập được cái kỳ tích không thua ván đấu nào trong năm thứ 2 liên tiếp. Thậm chí, việc tưởng tượng ra điều gì đó như thế này cũng đã là khó rồi”. Nadal là người duy nhất từ năm 1968 cho đến nay giành 6 danh hiệu Monte Carlo liên tiếp, với chuỗi 32 trận toàn thắng. Anh đang muốn kéo dài giai đoạn “hoàng kim” của mình ở Monaco (vốn đã bắt đầu khi anh còn trẻ măng bước ra sân đấu hồi năm 2005) thêm ít nhất 1 năm nữa - để đạt cột mốc 7 năm liên tục. Không có Djokovic, nhiều khả năng Nadal sẽ đụng Federer ở trận “chung kết trong mơ… kiểu xưa”. Nhưng đó cũng là một thách thức không nhỏ. Federer đang rất muốn tái trở thành tâm điểm của chú ý… Trước mắt, cái rào cản đầu tiên ngăn trở khát vọng giành danh hiệu Masters 1.000 thứ 19 trong sự nghiệp (một con số kỷ lục) của Nadal sẽ bắt đầu ở trận đấu vòng 2 với người thắng trong cặp Julien Benneteau (Pháp) và Jarkko Nieminen (Phần Lan). Nadal nhận xét: “Khi tôi bắt đầu một giải đấu, tôi không bao giờ nghĩ về Djokovic, Federer hay cả Andy Murray, tôi chỉ nghĩ về vòng đấu đầu tiên”. Nhưng nói gì thì nói, Nadal vẫn để cái tên Djokovic thoảng qua tâm trí. Anh thừa nhận: “Nole đang có một lợi thế rất lớn. Anh ấy là một tay vợt hoàn thiện có thể thi đấu trên nhiều loại mặt sân. Tôi đã có 2 cơ hội liên tiếp, nhưng đã bỏ lỡ và bị anh ấy bám sát. Anh ấy đang ở trong một vị thế hoàn hảo để giành lấy ngôi số 1 của tôi. Anh ấy không phải bảo vệ quá nhiều điểm số trong tháng này, còn tôi lại phải bảo vệ rất nhiều. Bất chấp anh ấy đã rút lui khỏi Monte Carlo, tôi vẫn xem anh ấy là mối đe dọa lớn ở mùa giải đất nện. Anh ấy luôn chơi rất mạnh mẽ trên mặt sân này, anh ấy đã lọt đến 2 trận bán kết Roland Garros, anh ấy từng đăng quang ở Rome, lọt đến bán kết ở Hamburg và Madrid. Anh ấy là tay vợt toàn diện trên mọi loại mặt sân, vì thế, có một điều chắc chắn là, anh ấy sẽ là một trong những ứng viên nặng ký ở mùa giải sân đất nện…”. Để nhắc nhở lại chiến thắng… là như thế nào, Nadal đã phải bật mấy cuốn băng video xem lại bản thân thi đấu trên mặt sân đất nện. “Tôi chỉ xem lại một vài khoảnh khắc khi tôi thi đấu, bởi vì tôi phải nhớ lại tôi đã làm tốt những gì. Hồi năm ngoái, rồi cả vài năm trước… chỉ để nhớ tôi đã chơi những điểm số như thế nào, di chuyển ra sao. Tôi đến với Monte Carlo lần đầu tiên vào năm 2003. Khi đó, chỉ cần bước ra chơi ở vòng loại đã là một giấc mơ đối với tôi”. Và giấc mơ đó đã bắt đầu với chiến thắng của anh trước Alber Costa, cựu vô địch Roland Garros, ở vòng 2 Monte Carlo Masters 2003. Chiến thắng ngày hôm đó cũng đã đánh dấu cho sự xuất hiện của một tay vợt “Vua sân đất nện” mới.