Dừa nước mọc ở những vùng đất lầy nhiệt đới trên bờ sông đổ ra Ấn Độ Dương và Thái Bình Dương (từ Băng-la-đét tới các hải đảo ở Thái Bình Dương). Tươi tốt nhất ở vùng ven cửa biển có thủy triều lên xuống (vùng đất nhiễm mặn), nước chảy chậm bồi đắp phù sa. Trong tự nhiên, dừa nước sẽ phát tán, sinh sôi nảy nở theo sự đưa đẩy của thủy lưu. Ở đồng bằng sông Cửu Long dừa nước mọc thành rừng theo các triền sông.

Khoảng 15 năm trước, Tiến sĩ No-pa-rát, chuyên gia về biển và tài nguyên ven biển đã đến làm việc tại Trường đại học Hoàng tử Song-khlá (miền nam Thái-lan), ông bắt đầu nghiên cứu về cây dừa nước (người Thái gọi là cây dừa bàn tay) mọc rải rác khắp nơi ở nhiều tỉnh của nước này. Dân gian sử dụng lá dừa nước chầm tranh lợp nhà và một số việc khác. Chỉ có một số ít người biết dùng quả dừa nước làm ra đường và rượu. Kết quả nghiên cứu của Tiến sĩ No-pa-rát (được Công ty Điện lực Kansai Electric, Nhật Bản tài trợ) cho thấy, một ha dừa nước (chưa dùng phân bón) đã cho ra tới 6.480 lít ê-tha-non, nhiều hơn các loại cây trồng khác như mía 4.550 lít, sắn 2.070 lít và từ ngô 3.200 lít. Trong một thí nghiệm trồng thực nghiệm tại trang trại nuôi tôm có diện tích hai rai (mỗi rai có diện tích 1.600 m2) bị bỏ hoang tại huyện Phang-nang Pác, tỉnh Na-khon Sỉ Tham-ma-rát, gia đình nông dân thu được trung bình tới 1.000 bạt/ngày khi lấy nhựa và dùng quả dừa nước chế biến thành ê-tha-non và sẽ có thu nhập cao hơn nếu chưng cất thành rượu. Một rai dừa nước cho trung bình 165 kg đường/năm, lên men thành 2.074 lít ê-tha-non. Năng suất sẽ cao hơn nếu sử dụng phân bón và trồng đúng cách. Nếu nông dân ở vùng đất thích hợp trồng được dừa nước sẽ cho thu hoạch nhiều hơn trồng các loại cây khác, sản phẩm có quanh năm và nhiều chục năm sau mới phải trồng lại. Dừa nước ở Thái-lan mọc chủ yếu tại triền sông và bờ biển của các tỉnh Xạ-mụt Xá-khon, Xạ-mụt Song-khram, Na-khon Sỉ Tham-ma-rát, Xu-ra Tha-ni và Cha-cheng-xao. Với nhu cầu ê-tha-non hiện nay ở Thái-lan là 2,5 triệu lít mỗi ngày, chỉ cần 4.387 rai đã làm tăng 1% nguồn cung ê-tha-non. Nếu trồng 438,7 rai dừa nước sẽ bảo đảm cung toàn bộ ê-tha-non cho đất nước. Tuy nhiên, điều này sẽ gây khó khăn cho những người trồng loại cây khác làm ê-tha-non, như cây sắn và cây mía. Một giải pháp đặt ra ở đây là có thể thay đổi cách sử dụng sắn và mía để chế biến thành các sản phẩm khác. Tiến sĩ No-pa-rát cho biết, riêng tại hai tỉnh Xá-khon, Xạ-mụt Song-khram đã có khoảng 1,2 đến 2 triệu rai đất từng nuôi tôm, nay bị bỏ hoang do nhiễm bẩn có thể trồng dừa nước. Để đạt được quy mô thương mại, các công ty lớn, như Tập đoàn Chính Đại Bốc Phong (CP) cần phải đầu tư, tham gia sản xuất, chế biến. Không giống như ở Ma-lai-xi-a, Chính phủ Thái-lan vẫn chưa sẵn sàng để đóng vai trò hàng đầu trong việc mở rộng trồng, chế biến dừa nước. Dừa nước là loài duy nhất trong họ cau sinh sôi trong bùn. Thân cây dừa nước mọc ngang dưới lòng đất, chỉ có lá và cuống hoa mọc lên trên mà thôi. Vì vậy, nó không được xem như một loại cây thân gỗ, mặc dù tán lá có thể cao đến 9,0 m. Hoa cái nở rộ thành chùm ở đầu cụm hoa hình cầu, hoa đực mầu đỏ hoặc vàng dạng đuôi sóc trên những nhánh kế sau. Khi hoa đã thụ phấn, những trái nhỏ ép vào nhau lớn lên trông như một quả bóng đường kính cỡ 25-30 cm trên mỗi đầu cuống. Hạt dừa nước khô già sẽ rơi rụng và phân tán theo thủy triều, có khi mọc mầm ngay khi trôi nổi trên nước. Lá dừa nước được dùng nhiều nhất vào việc chầm lá để lợp nhà, làm rổ rá, rất phổ thông ở những vùng đồng bằng Nam Bộ nước ta và nhiều địa phương của các nước lân cận. Khai thác dừa nước có từ lâu đời ở Đông-Nam Á khi mà một bộ phận khá lớn cư dân các vùng duyên hải Tây Thái Bình Dương lấy dừa nước làm nguồn thu nhập chính. Ở Phi-li-pin, 93% cồn và rượu được sản xuất từ dừa nước. Giấm dừa nước là nguyên liệu tuyệt vời để chế biến các món ăn hấp dẫn tại các nhà hàng ở Thái-lan và Phi-li-pin. Ở Ma-lai-xi-a, đường dừa nước có mùi vị thơm ngon là một mặt hàng xuất khẩu có giá trị. Ở Việt Nam, nông dân thường mới chỉ sử dụng trái dừa nước để ăn và lá để lợp nhà hay làm củi, chưa biết đến kỹ thuật rút nhựa dừa nước từ cuống hoa để nấu đường, ủ rượu, làm bia, lên men giấm, chưng cất cồn và một số loại sản phẩm có giá trị khác. Trong khi đó, những sản phẩm làm ra từ dừa nước này mới là nguồn thu nhập có hiệu quả nhất của dừa nước. Sản lượng đường của dừa nước trung bình đạt mức 20,3 tấn/ha cao hơn so với đường mía chỉ đạt khoảng từ 5 đến 15 tấn/ha.